Malgré les défis et les limites imposés à tous les athlètes, entraîneurs et administrateurs sportifs au cours des deux dernières années en raison de la pandémie de la COVID-19, Tennis de Table Canada (TTCAN) se sort de l’arrêt temporaire des activités en ayant l’air solide et avec une bonne base pour le parcours vers les Jeux olympiques et paralympiques de 2024, déclare Dejan Papic, consultant en haute performance pour TTCAN.

« Considérant que de mars 2020 à l’été 2021, il ne se passait presque rien – notre idée principale était de garder les joueurs et les entraîneurs engagés d’une manière ou d’une autre », a déclaré Papic, qui a été embauché à son poste en septembre 2019. « Au cours des premiers mois de 2021, nous avons organisé des cours en ligne pour les joueurs et les entraîneurs et je pense que cela a aidé à garder le groupe ensemble et à avoir le sentiment que quelque chose se passait. C’était aussi l’occasion d’éduquer les entraîneurs et les joueurs et pour eux d’apprendre dans un environnement différent – pas seulement à la table. Près de 75 à 80 % des joueurs de l’équipe nationale ont assisté à ces séances d’apprentissage. Je crois sincèrement que pour les pays vastes comme le Canada, cela devrait être l’une des activités incontournables. Je pense que nous avons utilisé cette opportunité de manière très positive.

Papic est également très fier du travail accompli pour clarifier les niveaux au sein du groupe de l’équipe nationale et ce qu’il faut pour passer d’un niveau à l’autre auprès des athlètes et des entraîneurs .

« Nous avons maintenant nos équipes nationales divisées en niveaux internationaux, continentaux et nationaux. Je pense qu’il est très important que chaque athlète et chaque entraîneur sache ce qu’il faut pour atteindre chaque niveau. Par rapport à la période précédente (pré-COVID), c’est vraiment important – nous n’avons jamais vraiment eu quelque du genre. Nous avons également organisé un camp d’entraînement spécial avec des tests physiques et techniques (compétences) et donc tout cela conduit à des mesures très objectives. C’est un pas en avant et cela a été accompli l’année dernière. »

Ces initiatives, entre autres, porteront, espérons-le, des fruits pour les années à venir – et elles semblent déjà avoir eu un impact, étant donné les bons résultats obtenus par les joueurs canadiens au cours de la période chargée des compétitions d’automne qui s’est terminée la semaine dernière.

Aux Jeux olympiques de Tokyo en août, Mo Zhang a obtenu son meilleur résultat à ce jour, atteignant les huitièmes de finale en simple chez les femmes, puis les huitièmes de finale avec Eugene Wang en double mixte. Aux Olympiques pour la première fois, Jeremy Hazin a également acquis une précieuse expérience.

« Mo a eu de loin le meilleur résultat de son histoire en simple – c’était ses quatrièmes Jeux olympiques et elle n’avait jamais approché ce résultat », a déclaré Papic. « En double mixte, nous, en tant que communauté, avons pris à la légère le fait de battre les Américains pour nous qualifier. Parce que les Américains, au cours des 10-15 dernières années, ont eu de bien meilleurs résultats que les Canadiens chez les hommes et les femmes, donc on présuppose qu’ils seront meilleurs que nous en double mixte.

Ces résultats démontrent également que lorsqu’on a le temps adéquat pour les stages et la préparation nous sommes beaucoup plus fort, mais malheureusement, nous n’avons pas toujours le temps ni les moyens financiers afin de se préparer comme nous le souhaiterions. Mais pour les qualifications pour les Jeux olympiques en simple et pour les Jeux olympiques proprement dits, nous avons eu le temps de nous préparer – cela fait vraiment la différence. Je pense que c’est la clé de notre avenir. Nous devons trouver le véhicule financier pour avoir ce type de préparation sur une base annuelle.

 

Aux Championnats du monde à Houston en novembre, Hazin a obtenu des résultats particulièrement bons, remportant un match contre un joueur bien mieux classé que lui. Hazin ayant commencé l’université aux États-Unis cet automne, le défi sera de trouver l’équilibre entre ses études , l’entraînement et les compétitions – quelque chose qui, selon Papic, sera crucial pour le garder, ainsi que d’autres athlètes actifs dans le sport :

«Au tennis de table, les joueurs commencent à atteindre leur apogée à la fin de la vingtaine et au début de la trentaine, donc cette transition entre leurs années junior et cette période de près de 10 ans est difficile, la plupart des Canadiens choisissant de poursuivre des études universitaires ou autres pendant cette période. Garder les joueurs est devenu une tâche majeure. Cette année, nous avons réussi à engager au moins presque tous nos joueurs seniors et juniors de l’année dernière. Avant, ils quittaient simplement le sport, mais maintenant toute une génération est restée.»

Ces joueurs junior ont obtenu de bons résultats cet automne avec des matchs disputés aux Championnats panaméricains juniors et seniors, aux Jeux panaméricains de la jeunesse et aux Championnats du monde junior de tennis de table.

« Nous avons eu d’excellents résultats chez les femmes (aux championnats panaméricains), notre équipe féminine ayant atteint la finale, ce qui était une surprise et je pense qu’elle n’était pas si loin de pouvoir remporter la médaille d’or – nous avons perdu 3-1 contre le Brésil », a commenté Papic. « L’entraîneur a pris une décision très intelligente et courageuse et a choisi de faire jouer notre plus jeune joueuse – Gina (Ching Nam) Fu qui n’a que 15 ans et elle a remporté un match en demi-finale et cela nous a aidés à passer à la dernière étape. Deux mois plus tôt, aux Championnats panaméricains juniors, elle avait aussi disputé la finale contre les États-Unis et elle avait également obtenu un très bon résultat.

Terence Yeung a été le seul pongiste canadien à se qualifier pour les Championnats du monde junior de tennis de table en décembre et Papic a été très impressionné par son jeu : « Depuis 2007, le Canada n’avait atteint les quarts de finale dans aucune épreuve des Championnats du monde junior, donc après une longue période c’était très positif d’avoir Terence à ce niveau. Compte tenu de nos limites budgétaires, de notre situation et de l’énorme différence entre nous et les pays de l’Est (Asie) – c’est vraiment un bon résultat sur la scène internationale.

Alors que Papic regarde vers l’avenir du tennis de table au Canada, il est fier de la façon dont la communauté travaille ensemble pour aller de l’avant : « Je pense que nous avons la chance d’avoir de bonnes connaissances ici au Canada, et c’est quelque chose dont je suis fier – que nous ayons de jeunes entraîneurs et qu’ils utilisent très bien ces opportunités. Les connaissances et l’enthousiasme sont là, maintenant, en tant qu’organisation, nous devons trouver les conditions d’un environnement d’entraînement au quotidien pour aider et soutenir nos joueurs pour les compétitions à l’extérieur du Canada. À la lumière de nos capacités et de nos réalités… nos joueurs ont de très bonnes compétences techniques, mais nous avons besoin d’autres éléments, en tant qu’équipe nationale dans son ensemble, pour être plus compétitifs.

L’année prochaine devrait débuter avec les Championnats du monde de tennis de table par équipes en Chine en avril – mais si Papic a appris quelque chose des deux dernières années, c’est d’être flexible dans l’élaboration de plans : « Nous espérons qu’il y aura des Championnats du monde l’année prochaine – en Chine, ils ont des règles très strictes pour la COVID – et espérons que tout ira bien. »

Ce qui l’enthousiasme, c’est l’opportunité pour les jeunes joueurs prometteurs du Canada de jouer et d’apprendre aux côtés de vétérans comme Eugene Wang et Mo Zhang lors de cet événement : « Je ne pense pas que nous ayons la chance d’atteindre les phases finales là-bas, mais cela reste est une très bonne opportunité pour nos joueurs de jouer à ce haut niveau – en particulier pour les jeunes joueurs qui  joueront aux côtés d’Eugène dans l’équipe masculine et aux côtés de Mo du côté des femmes.

Eugene est, à mon avis, de loin le joueur avec le plus de connaissances au Canada et l’un des joueurs les plus expérimentés que j’aie jamais entraînés – et j’en ai entraîné plusieurs dans le top 20. De son côté,  Mo Zhang a prouvé qu’elle pouvait aussi atteindre les phases finales. Nos joueurs junior doivent se développer très rapidement et nous devons trouver des joueurs capables de jouer aux côtés de Mo et Eugene. »

Pour consulter les résultats de la dernière année, veuillez visiter notre site internet : https://ttcanada.ca/?lang=fr